La circulation océanique

L’eau des océans se déplace constamment. Plusieurs facteurs peuvent expliquer ces mouvements : la température, la salinité, la densité, la rotation de la Terre, les astres, l’attraction universelle et les radiations solaires.

On nomme courant marin un déplacement d’eau de mer caractérisé par une direction. Il existe des courants marins de surface et des courants marins de profondeur. Le résultat de l’ensemble de ces courants marins forme la circulation océanique.

Les courants de surface

La surface du globe ne reçoit pas partout la même dose de radiations solaires. La différence de radiations solaires entraîne des différences de température à la surface du globe et ces différences de température engendrent des vents.

Par friction, les vents provoquent les courants marins de surface. Ce sont donc des courants qui se déplacent horizontalement et qui se situent dans les premiers 100 mètres de la colonne d’eau. La direction de ces courants de surface est influencée par la force de Coriolis causée par la rotation de la Terre. Ces courants permettent une distribution de l’eau à des températures différentes selon la latitude.

Le courant de surface le plus important pour l'hémisphère nord dans l'océan Atlantique est le courant du Gulf Stream, car il permet de tempérer le climat. En effet, ce courant transporte les eaux chaudes des Caraïbes vers l'Europe et les eaux froides du Canada et de l'Europe vers les pays plus chauds. Si ce courant n'existait pas, les écarts de température seraient plus importants entre les pays du nord et du sud. Bref, il ferait plus froid au nord et plus chaud au sud.

La carte suivante montre les principaux courants de surface.

 

Les courants de profondeur

Les vents n’ont plus d’influence sur les courants marins à plus de 800 mètres de profondeur. C’est la densité de l’eau qui joue un rôle dans la formation de courants marins de profondeur.

Tout d’abord il faut savoir que plus l’eau est dense plus elle est lourde. L’eau salée est plus dense que l’eau douce et plus la salinité de l’eau salée augmente plus celle-ci devient dense. À un endroit où l’évaporation est grande et les précipitations sont faibles, l’eau est plus salée. Cette eau est plus lourde et glisse sous les eaux dont la salinité est plus faible.

La température de l’eau joue aussi un rôle important. L’eau froide est plus dense que l’eau chaude. Plus l’eau est dense plus elle descend vers le fond. L’eau de surface se refroidit donc près des pôles, devient plus dense et coule vers le fond.

La boucle thermohaline

Les courants marins de surface et les courants marins de profondeur forment une immense boucle de circulation que l’on nomme boucle thermohaline. Cette boucle est essentielle car elle permet le transfert de chaleur entre les pôles et l'équateur. Sans elle, l'écart de température entre l'équateur et les pôles serait beaucoup plus marqué.

La figure suivante donne un aperçu du trajet de cette boucle thermohaline. En bleu, ce sont les eaux froides et salées qui circulent en profondeur. En rouge, ce sont les eaux chaudes et moins salées qui circulent plus en surface. Il faut 1 000 ans pour que les eaux complètent la boucle.

 

Impact de l'activité humaine

Les actions humaines perturbent l’équilibre naturel de la Terre en terme de régulation de la température de l’air, mais aussi de l’eau. Le réchauffement climatique entraîne notamment une fonte accélérée de l’eau sous forme solide. En effet, les scientifiques s'inquiète de cette fonte rapide des glaces sur la boucle thermoaline. Ils prédisent que cette eau douce et froide pourrait perturber le mouvement de cette boucle, voire même l'arrêter. Cela pourrait créer un débalancement des températures amenant les régions des pôles à se refroidir et les régions équatoriales à se réchaufer. Bref, le monde serait considérablement changé.

Les exercices

Les références

  • MELS
  • Rogers
  • Réunir Réussir
  • Fondation Réussite Jeunesse